Histoire de l'horloge astronomique

octobre 11, 2019 5 min de lecture

Horloge astronomique Prague

Qu'est ce qu'une horloge astronomique ? 

Une horloge astronomique est une horloge dotée de mécanismes et de cadrans spéciaux pour afficher des informations astronomiques, telles que les positions du soleil, de la lune, ou des constellations du zodiaque.
Ce mot est utilisé plus largement pour désigner les horloges qui affichent, en plus de l'heure, des informations astronomiques. Il peut s'agir des phases lunaires, de l'heure sidérale, ou d'une carte en rotation. 
Les horloges astronomiques sont apparues en Europe pendant la période gothique. C'est pourquoi elles représentent en général le système solaire selon le modèle géocentrique.  Le soleil est alors représenté par une sphère tournant autour de la terre une fois par jour autour d'un cadran de 24 heures. Cela correspond à l'expérience quotidienne et à la vision du monde qu'on avait avant Copernic.

Horloge astronomique noir or grande

Origines de l'horloge astronomique

La première trace d'horloge astronomique connue date du XXIe siècle. Un horloger chinois du nom de Su Song a créé une horloge astronomique à eau pour la tour du clocher de la ville de Kaifeng. Des astronomes musulmans ont également construit différentes horloges astronomiques de haute précision pour leurs observatoires comme l'horloge du château (une horloge astronomique à eau) et l'horloge astrolabe au début du XIVe siècle.

On s'accorde généralement à dire qu'en Europe, entre 1300 et 1330, il existait des horloges mécaniques qui étaient destinées à modélisation du système solaire. Les horloges astronomiques furent construites comme pièces de démonstration ou d'exposition, tant pour impressionner que pour éduquer ou informer.

Les mécanismes étant complexes, les horlogers continuèrent à en produire pour montrer leur savoir-faire technique. D'autres artisans utilisèrent les horloges astronomiques à ces mêmes fins : c'est pourquoi on retrouve beaucoup de sculptures, peintures et travaux d'orfèvre sur ces objets, considérés aujourd'hui comme des chefs d'oeuvre d'art historique.

L'intérêt croissant pour l'astronomie au XVIIIe siècle a ravivé l'attrait des horloges astronomique grâce aux informations précises que le fonctionnement à pendule pouvaient afficher.
horloge astronomique ancienne

Horloges astronomiques célèbres

Le Gros-Horloge de Rouen

Le Gros Horloge à Rouen est l'une des premières horloges astronomiques connues. Elle est installée dans un arc style Renaissance (anciennement la Porte Massacre), au-dessus de la rue du Gros-Horloge, et dos à un beffroi. Le mécanisme est l'un des plus anciens de France : le mouvement remonte à la fin du XIVe siècle, performance pour l'époque.

L'ouvrage a été originellement construit sans cadran, avec un tour d'aiguille de vingt-quatre heures. Le mouvement est en fer forgé et c'est probablement le plus grand mécanisme de ce type à l'heure actuelle. 

L'horloge telle qu'on la connaît aujourd'hui est en fait une reconstruction datant de la période Renaissance. De chaque côté de l'arche, elle représente un Soleil, doté de vingt-quatre rayons, pour un diamètre de deux mètres cinquante. L'heure est pointée par une seule aiguille, au bout de laquelle est sculpté un agneau.L'ouvrage affiche également les phases de la lune, dans l'oculus de la partie du haut. Enfin, en-dessous du cadran, les jours de la semaine défilent, tous associés à un dieu romain:

  • Diane pour Lundi
  • Mars pour Mardi
  • Mercure pour Mercredi
  • Jupiter pour Jeudi
  • Vénus pour Vendredi
  • Saturne pour Samedi
  • Apollon pour Dimanche.

Le mécanisme est aujourd'hui mu par un système électrique, mais le mouvement mécanique est encore tout à fait fonctionnel.

gros horloge rouen astronomique

L'horloge astronomique de Prague

L'une des plus célèbres horloges astronomiques est l'horloge de la vieille mairie de la ville de Prague, en République Tchèque. Elle se trouve au cœur de la vieille ville, et est aussi connue sous le nom d'Orloj de Prague.

Elle est composée de deux affichages, l'un au-dessus de l'autre : le premier est l'horloge telle qu'on la connaît, et en-dessous se trouve un calendrier perpétuel mentionnant les signes du zodiaque, les mois et les jours de l'année. Les armoiries de la ville en ornent le centre. 

Sur le cadran supérieur, on peut lire une quantité impressionnante d'informations : l'heure (de trois manières différentes), la position du Soleil, de la Lune, les phases lunaires, le temps sidéral, et enfin le signe zodiacal actuel.

La particularité de l'Orloj est d'être très ornée, de sculptures entre autres. Toutes les heures, les douze apôtres défilent au-dessus du cadran. D'autre part, de chaque côté, quatre allégories représentent des symboles distincts :

  • la vanité : un homme avec un miroir
  • l’avarice : un commerçant juif (dont le nez est volontairement crochu) 
  • la mort : un squelette
  • la convoitise : un prince turc.

Ces figurines, sculptures très travaillées, sont en fait des automates articulés, qui s'animent chaque heure à leur façon.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, l'horloge a failli être détruite par les tirs nazis, mais en 1979, elle fut à nouveau nettoyée et rénovée. Selon la légende locale, le malheur s'abattra sur la ville si son entretien de est négligé : cela garantit sa conservation au fil du temps.

horloge antique astronomique prague

L'horloge de Rasmus Sørnes

Sans doute l'horloge astronomique la plus mystérieuse et compliquée jamais construite, l'oeuvre de l'horloger norvégien du XXe siècle Rasmus Sørnes est considérée aujourd'hui comme la performance technique en la matière la plus conséquente de l'histoire

Quatre versions de ce chef d'oeuvre ont vu le jour, la première datant des années 1930. La deuxième, construite sous un statut incertain, lui permit d'aboutir à la construction de la troisième. Celle ci est aujourd'hui exposée au musée Borgarsyssel, en Norvège.

La quatrième horloge, au-delà de la monumentale performance technique de l'ouvrage, est remarquable car il s'agit réellement du travail de l'aboutissement de la vie de Sørnes. Sa construction a été financée personnellement par l'auteur, et réalisée sur son temps libre. Les outils utilisés sont également de sa propre conception. Toutes les pièces de l'objet ont été réalisées à la main, dans son atelier, à l'exception du balancier, dont la taille était trop imposante. Il faut aussi savoir que tous les rouages sont en laiton et plaquées or, et les cadrans sont en argent. 

La dimension symbolique de cet objet grandiose est renforcée par la mort de Sørnes, juste après qu'il ait fini son chef d'oeuvre en 1967. Au total, trente-six ans de travail lui auront été nécessaires pour faire aboutir ce projet.

Cet ouvrage d'art affiche une quantité phénoménale de données à un niveau de précision rarement atteint. On retrouve quatorze niveaux d'information différents, répartis sur les quatorze cadrans composant l'édifice. On retrouve notamment les calendriers julien et grégorien, les marées, un planétarium complet du système solaire et le cycle des taches solaires, dont le calcul précis constitue à lui seul une performance

Au final, l'horloge est passée d'un musée à l'autre jusqu'en 2002, où elle a été revendue à un particulier.

Aujourd'hui, personne ne sait où elle se trouve, à part son acheteur anonyme.

 

Le charme gothique et ancien des horloges astronomiques vous tente ? L'épopée mythique de ces objets grandiose vous intéresse ? Vous en verriez bien une dans votre salon ? On a tout prévu ! Visitez notre collection d'horloges astronomiques maintenant.


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